La notion de symbolique dans la psychanalyse lacanienne est équivalente à la notion de langage, au sens saussurien du terme ( rapport signifiant / signifié, considéré comme des éléments constitutifs du langage, avec primauté du phallus analysé comme cause du désir, et donc modalité et finalité du discours ) .

Sa particularité réside dans le fait qu'il détermine l'être humain.

Employé comme substantif masculin, il désigne l'un des trois registres essentiels avec l'imaginaire et le réel.

Le symbolique est l'ordre du signifiant par lequel le sujet advient et détermine l'inconscient du sujet comme discours de l'Autre ( matérialisé par la notion de désir, qui fait de l'être humain un sujet parlant désirant, à l'intérieur d'une chaîne elle-même désirante intersubjective et transindividuelle ) .

Durant tout le déroulement de la cure et jusqu'à sa fin, l'analyste doit s'atteler à ne se préoccuper que des déterminations symboliques de son patient, l'analysant.

Ce n'est qu'en fin de cure qu'il lui livre la signification de ses dits, à placer dans la chaîne parlée, la chaîne des signifiants.

C'est dans cette chaîne que le sujet parlant exprime son désir.